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Davide Borghi

20-1-2019 - L'inclinazione della Terra può peggiorare un antartico in fusione.

Le calotte glaciali dell'Antartide rispondevano più fortemente all'angolo di inclinazione della Terra sul suo asse quando il ghiaccio si estendeva negli oceani.
Immagine Credit: Shutterstock

La sensazione che stiamo andando malissimo non è solo una considerazione di ordine economico e sociale, ma anche ambientale.
Abbiamo parlato spesso su questa homepage del surriscaldamento globale ed abbiamo anche esaminato quali possono essere le cause antropologiche, ma anche quelle naturali, che di certo non ci aiutano. Ora sappiamo anche che questa tendenza al riscaldamento globale sta aumentando molto più velocemente di quanto ci si aspettava! È evidente che nei nostri modelli manca qualche cosa. Ci sfugge qualche particolare interazione tra clima, polveri, CO2 e quant’altro, che agisce significativamente nel processo di riscaldamento.
Ecco perché oggi vi propongo questo articolo tradotto da Space.com, in cui viene esaminato da un gruppo di scienziati della University of Wisconsin, l’effetto della variazione di inclinazione dell’asse terrestre sul fenomeno. Anche questo non ci aiuta.
Ecco l’articolo:
Fonte: https://www.space.com/43038-antarctica-ice-melt-earth-tilt.html
Quando i livelli del gas serra di anidride carbonica aumentano e riscaldano il globo, il ghiaccio dell'Antartide diventa più vulnerabile ai cicli su scala astronomica, in particolare all'inclinazione dell’asse di rotazione del nostro pianeta.
Una nuova ricerca ha scoperto che in oltre 30 milioni di anni di storia, le calotte glaciali dell'Antartide rispondevano più fortemente all'angolo di inclinazione dell’asse di rotazione della Terra quando il ghiaccio si estendeva negli oceani, interagendo con correnti di acqua calda ai loro margini portando ad aumentare fusione.
L'effetto dell'inclinazione raggiunse il picco quando i livelli di biossido di carbonio erano simili a quelli che gli scienziati prevedono per il prossimo secolo, se l’umanità non riuscirà a tenere sotto controllo le emissioni.
Poiché i livelli di biossido di carbonio superano le 400 parti per milione, il clima diventerà più sensibile all'inclinazione o all'obliquità della Terra, secondo quanto riferito dai ricercatori il 14 gennaio sulla rivista Nature Geoscience.
"Davvero fondamentale è la quantità di anidride carbonica nell'atmosfera", ha detto il coautore dello studio Stephen Meyers, paleoclimatologo presso l'Università del Wisconsin, Madison.
Uno scenario di alto contenuto di anidride carbonica e di elevato angolo di inclinazione potrebbe essere particolarmente devastante per il ghiaccio che copre l'Antartide.
Ricostruire il passato
In circa 50.000 anni, l'asse della Terra si inclina avanti e indietro un paio di volte (precessione) "come una sedia a dondolo", ha detto Meyers. Attualmente questa obliquità è di circa 23,4 gradi, ma può scendere fino a soli 22,1 gradi o salire fino a 24,5 gradi.
L'inclinazione è importante per quando e dove la luce del sole colpisce il globo e può quindi influenzare il clima.
Per ricostruire la storia di come il ghiaccio dell'Antartide abbia risposto a questa inclinazione, Meyers e i suoi coautori hanno utilizzato alcune fonti di informazione sul passato climatico della Terra. Una fonte è stato il carbonato di calcio dal fondo dell'oceano, lasciato da organismi unicellulari chiamati foraminiferi bentonici. Questi organismi espellono un guscio di carbonato di calcio intorno a loro, bloccando una registrazione globale e continua della chimica degli oceani e dell'atmosfera.
I registri dei sedimenti provenienti dall'Airartide hanno fornito un'altra fonte di storia del clima - una specialità del co-autore e paleoclimatologo Richard Levy della GNS Science e della Victoria University di Wellington in Nuova Zelanda.
Anche questi sedimenti, estratti con perforazione dal fondo oceanico in lunghi nuclei colonnari, detengono una registrazione del passato.
Un ghiacciaio, ad esempio, scarica una distinta miscela di fango, sabbia e ghiaia dove si trova. Questi nuclei forniscono un quadro molto dettagliato di dove erano le lastre di ghiaccio una volta, ha detto Meyers, ma ci sono lacune nel record.

Cicli di ghiaccio.
Con i dati di entrambe le fonti, i ricercatori hanno messo insieme una storia dell'Antartide da 34 milioni a 5 milioni di anni fa. Le prime grandi calotte di ghiaccio in Antartide si sono formate 34 milioni di anni fa, ha detto Levy, e il ghiaccio marino per tutto l'anno è diventato la norma solo 3 milioni di anni fa, quando i livelli di anidride carbonica scendevano al di sotto di 400 parti per milione.
Da circa 34 milioni di anni fa a circa 25 milioni di anni fa, il biossido di carbonio era molto alto (da 600 a 800 ppm) e gran parte del ghiaccio dell'Antartide era solo sulla terra ferma, non a contatto con il mare.
I ricercatori hanno scoperto che l'avanzamento e il ritiro del ghiaccio del continente erano relativamente insensibili all'inclinazione del pianeta in quel momento. Tra circa 24,5 milioni e circa 14 milioni di anni fa, l'anidride carbonica atmosferica è scesa tra 400 e 600 ppm. Le lastre di ghiaccio avanzavano più spesso nel mare, ma non c'era molto ghiaccio galleggiante.
In quel momento, il pianeta divenne abbastanza sensibile all'inclinazione dell'asse terrestre.
Tra 13 milioni e 5 milioni di anni fa, i livelli di anidride carbonica sono scesi di nuovo, arrivando fino a 200 ppm. Il ghiaccio marino galleggiante divenne più prominente, formando una crosta sull'oceano aperto in inverno e diradandosi solo in estate. La sensibilità all'inclinazione della Terra diminuì.

Circa 15 milioni di anni fa, quando i livelli atmosferici di anidride carbonica variavano da 400 a 600 ppms, l'Antartide mancava di ghiaccio marino (a sinistra). Oggi il continente è circondato da ghiaccio marino (a destra), minacciato dai cambiamenti climatici. Credito: Richard Levy

Non è del tutto chiaro perché questo cambiamento nella sensibilità all'obliquità si verifichi, ha detto Levy a Live Science, ma la ragione sembra implicare il contatto tra il ghiaccio e l'oceano. In momenti di alta inclinazione, le regioni polari si riscaldano e le differenze di temperatura tra l'equatore e i poli diventano meno estreme. Questo, a sua volta, altera il vento e gli schemi di corrente - che sono in gran parte guidati da questa differenza di temperatura - in definitiva aumentando il flusso di acqua calda oceanica al bordo dell'Antartide.
Quando il ghiaccio è per lo più a terra, questo flusso non tocca il ghiaccio. Ma quando le lastre di ghiaccio sono spinte contro il fondo dell'oceano, a contatto con le correnti, il flusso di acqua calda conta molto. Il ghiaccio marino galleggiante sembra bloccare parte del flusso, diminuendo la tendenza del ghiaccio a sciogliersi. Ma quando i livelli di biossido di carbonio sono abbastanza alti da sciogliere il ghiaccio marino galleggiante, non c'è nulla che fermi quelle correnti calde.
Questo è il momento in cui l'inclinazione della Terra sembra importare di più, come è accaduto tra 24,5 milioni e 14 milioni di anni fa.
Questa storia crea problemi per il futuro dell'Antartide. Nel 2016, il livello di anidride carbonica nell'atmosfera terrestre è salito oltre i 400 ppm, in modo permanente. L'ultima volta nella storia geologica della Terra che il diossido di carbonio era così alto, non c'era ghiaccio marino tutto l'anno in Antartide, ha detto Levy. Se le emissioni continueranno così come sono, il ghiaccio marino vacillerà, disse Levy, "e torneremo in un mondo che non esiste da milioni di anni".
"Le distese di ghiaccio marittime vulnerabili dell'Antartide sentiranno l'effetto della nostra attuale inclinazione relativamente alta, e il riscaldamento degli oceani ai confini dell'Antartide sarà amplificato", ha detto Levy.
Lunedì (14 gennaio), un altro gruppo di ricercatori ha riferito che il tasso di fusione dell'Antartide è già sei volte più veloce rispetto a pochi decenni fa. I ricercatori hanno scoperto che il continente ha perso circa 40 gigatonnellate di ghiaccio all'anno tra il 1979 e il 1990. Tra il 2009 e il 2017, ha perso in media 252 gigatonnellate di ghiaccio all'anno.
I ricercatori stanno ora esaminando le piccole variazioni di sensibilità all'inclinazione della Terra che si verificano attraverso i tre modelli generali che hanno trovato, ma il messaggio principale è già chiaro, ha detto Levy.
"Il ghiaccio marino antartico è chiaramente importante", ha detto. "Dobbiamo andare avanti e capire i modi per raggiungere gli obiettivi di emissione".
Tradotto e commentato da Luigi Borghi.